Descripción

El geoparque Grutas del Palacio se encuentra en el departamento de Flores, al centro sur del Uruguay. Es el segundo geoparque Latinoamericano en ingresar a la Red Global (2013), y miembro fundador de la Red de Geoparques Latinoamericanos y del Caribe.

Su territorio presenta extensas planicies sobre una penillanura de baja altitud, destacándose suaves lomadas y algunos cerros. Como elemento típico de la región aparecen numerosos afloramientos graníticos en forma de bochas.

Respecto a su conformación, Grutas del Palacio exhibe una interesante variedad de formaciones geológicas, de muy diversas edades, y que representan distintos momentos de la historia del planeta. Esos eventos abarcan un extenso período que va desde los 2.500 millones de años, hasta la actualidad. Las rocas más antiguas forman parte del denominado Cratón del Río de la Plata, cuya dura formación se caracteriza por la presencia de granito y granodioritas;  la estructura interna del Cratón, así como su localización, han permanecido intactas desde hace aproximadamente 500 millones de años, dándole mucha estabilidad a nuestro territorio. Gracias a esto último es que no se producen terremotos en estas latitudes.

Con poco más de 3600 km2 Grutas del Palacio está compuesto por 14 geositios y 12 sitios de interés. El sitio emblemático y que da nombre al geoparque son las “Grutas del Palacio”, una peculiar formación geológica que presenta cavernas conformadas por minerales de hierro, y sustentada por un centenar de estructuras con forma de columnas, muy resistentes a la erosión. Esta formación, ubicada al norte del departamento, es producto de la paciente acción de desgaste del terreno, realizada por el agua. Su antigüedad data de 55 millones de años. A su vez, la presencia de huevos de dinosaurios en esa unidad geológica permite concluir que la sedimentación de las arenas ocurrió hace unos 70 millones de años (período Cretácico).

En cuanto a su patrimonio cultural y natural, el geoparque cuenta con dos Áreas Protegidas que integran el Sistema Nacional de Áreas Protegidas (www.snap.gub.uy). Se trata de la Localidad Rupestre de Chamangá (Paisaje Protegido), y las Grutas del Palacio (Monumento Natural).

En cuanto a su organización y administración, el geoparque cuenta con un destacado equipo de técnicos y colaboradores que se desempeñan en tareas de geoeducación, geoconservación, geoturismo y fortalecimiento institucional. En todo momento las actividades buscan integrar a las distintas comunidades, tanto a nivel urbano como rural, procurando un verdadero empoderamiento ciudadano.

Por su parte, el gobierno de Flores (Intendencia Departamental) impulsa un modelo de gestión del geoparque basado en la articulación público-privado, asignando los recursos necesarios para el financiamiento de las principales actividades e inversiones. Desde el inicio la Intendencia cuenta con un convenio de cooperación con la Facultad de Ciencias (Universidad de la República), y la ONG Grupo Porognos.

A nivel nacional Grutas del Palacio cuenta con el apoyo y reconocimiento del Ministerio de Turismo del Uruguay, y de la Comisión Nacional de UNESCO (Ministerio de Educación y Cultura).  Ambos organismos, conjuntamente con la Dirección Nacional de Medio Ambiente, fueron fundamentales durante la etapa de gestación del proyecto.